Глобалното затопляне и окисляването на водата в океаните могат да унищожат всички коралови рифове до 2100 г. Учени от Хавайския университет в Маноа установиха, че климатичните промени, предизвикани от дължащите се на човешката дейност парникови газове, са на път да унищожат между 70 и 90 на сто от кораловите рифове през следващите 20 години.

Осъществяването на проекти за защита на кораловите рифове, включително на Големия бариерен риф край брега на Австралия, също ще се сблъска със сериозни предизвикателства през следващите години. Бъдещото замърсяване вследствие на човешката дейност ще има малки последствия, що се отнася до унищожаването хабитата на коралите, тъй като човекът вече е причинил големи увреждания на рифовете.

По-топлата вода вследствие повишаването на океанските температури стресира коралите, като ги кара да се освободят от водораслите, на които дължат 90 на сто от енергията си. Това води до избелване на коралите. Избелените корали не са мъртви, но са с повишен риск от смърт. Учени от години предупреждават за опасността от избелване на коралите. Подобно избелване доведе до унищожаване на около 30 на сто от коралите в Големия бариерен риф през 2016 г.

Корали могат да оцелеят след избелване, ако достатъчно бързо получат хранителни вещества. В противен случай умират за дни.

Учени направиха опити да извършат трансплантация на отгледани в лабораторна среда корали в умиращи рифове в океана. Смяташе се, че израслите в лаборатория корали ще дадат тласък на възстановяването на рифовете. Нивото на оцеляване на трансплантираните корали обаче в редица случаи бе ниско.

В рамките на изследването си Сетър и колегите й картографирали райони в океана, в които ще е добре да се положат усилия за възстановяване на коралови рифове. Били направени симулации на температурата на океанската повърхност, силата на вълните, киселинността на водата, замърсяването и свръхриболова в райони, където има корали. Учените констатирали, че повечето райони, в които днес живеят корали, няма да са подходящ хабитат за тях към 2045-а г. Районите, които са подходящ хабитат за коралите, ще намалеят още повече до 2100-ата г. Тогава само някои части от Калифорнийския залив и Червено море ще са подходяща среда за коралите.